image

Qu'est que Linux ?

La philosophie du logiciel libre.


Un peu d'histoire.

    En 1989, un étudiant américain du nom de Andrew S. Tannenbaum, trouve que le système proposé sur son ordinateur muni d'un processeur de la famille i386 ne lui convient pas tout à fait. Il s'attelle à une tâche ardue puisqu'il se met à écrire son propre système. Un an plus tard, il sort la version 1.1 de son système qu'il appelle "Minix". C'est un système à vocation éducative, accessible pour un étudiant. Mais très rapidement Andrew tannenbaum s'essouffle ; il n'a pas que ça à faire et puis il est tout seul.

    En 1991, le jeune finlandais Linus Torvalds est étudiant en informatique à l'université d'Helsinki. Il utilise "Minix" sur son ordinateur tout neuf. Il est convaincu que l'informatique doit être pour l'utilisateur un moyen de gagner du temps, un outil et non une contrainte. En dehors des systèmes qu'il peut utiliser sur les serveurs de son université, il trouve que tous les systèmes (y compris Minix) auxquels il a accès pour sa machine personnelle sont soit trop coûteux, soit trop peu efficaces. Le système "Minix" qu'il a installé sur son ordinateur doté d'un processeur 386 s'avère trop limité pour lui. En conséquence, il décide d'écrire lui-même un système d'exploitation qui le satisfera mieux. Pour cela, il se fonde sur le système d'exploitation "Minix".

    Au mois d'août 1991 est né Linux, linus'Unix, L'Unix de Linus dans sa version 0.0.1. Cette version n'était même pas exécutable. L'archive ne contenait que les rudiments des sources du noyau et il fallait compiler Linux sous Minix pour l'utiliser un tant soit peu.

    Le 5 octobre 1991, Linux devient autonome lors de la sortie officielle de la version 0.0.2. Celle-ci permet de faire tourner quelques applications GNU (logiciels libres) essentielles comme le compilateur gcc ou le shell bash. Mais Linus Torvalds réalise très bien que réitérer l'expérience d'Andrew Tannenbaum sur Minix n'est pas viable. Il se convainc qu'il faut répartir la tâche de développement, trouver des collaborateurs et étendre ce projet à un cercle le plus large possible. Pourquoi pas la planète ? A cette époque où la guerre froide vient de se terminer, l'Internet commence à envahir les universités et amorce l'explosion que nous connaissons. Linus Torvalds en profite pour lancer un appel qui est resté célèbre, sur le forum comp.os.minix et décide de mettre le code source sous licence GPL de telle sorte que tout le monde peut alors participer au développement de Linux.

    L'appel de Linus provoqua la formation spontanée d'une communauté qui compte aujourd'hui environ 3000 développeurs (programmeurs) du noyau et 10 millions d'utilisateurs d'après les estimations de différents cabinets d'études. La communauté Linux comprend donc l'ensemble des développeurs, pas seulement du noyau d'ailleurs, et les utilisateurs. Ils mettent à profit l'internet pour tisser des liens et promouvoir une entraide à tous les niveaux. Cette dernière reste une des sources principales de résolution des problèmes techniques, et ce, même pour les informaticiens confirmés. Les informations techniques ou non sont partagées par de nombreux moyens tels que les forums de discussion, les sites spécialisés ou les sites CVS destinés aux développeurs. Aussi de nombreuses associations se sont créées pour regrouper les enthousiastes et faire connaître Linux au plus grand nombre, et ainsi démontrer que la collaboration entre développeurs et utilisateurs dans le monde Linux permet de créer une informatique de haute qualité, et peut être utilisable par tout un chacun et ce, sans aucune difficultés.

Principe et fonctionnement

    La communauté des développeurs de Linux, répartie à travers le monde, développe de nombreux logiciels au sein de projets tout aussi nombreux. Certains de ces projets ont pris une ampleur mondiale qui ferait pâlir d'envie de grandes multinationales. Les principaux, ou du moins les plus médiatiques, sont le noyau lui-même, bien sûr, mais aussi des projets de « bureaux » tel que KDE et GNOME (pour les plus connus), des outils de bureautiques tel que OpenOffice, Firefox, Thunderbird, de traitement de l'image, de la vidéo, du son, de la sécurité, de base de données, ... bref une source infinie d'applications adaptées aux besoins de chacun

    Les universités constituent les berceaux d'un grand nombre de projets développés sous licence libre. C'est le cas de Linux. L'esprit qui anime le développement libre est très proche de l'esprit universitaire de partage des connaissances, d'examens des publications par l'ensemble de la communauté. De plus, la publication de logiciels libres permet de rendre un service public, une des vocations de l'administration.

Les avantages de Linux et des logiciels libres pour l'utilisateur

  • Facilité et rapidité de correction. Grâce à la publication du code source (briques constitutives d'un programme, son secret de fabrication), un grand nombre de développeurs peuvent corriger facilement et rapidement (parfois dans un délai de quelques heures, après l'apparition d'un bogue) le programme en cas de problème.
  • Pérennité du programme. La disponibilité du code source permet à d'autres de reprendre le développement si l'auteur original se désintéresse du projet.
  • La liberté de redistribuer les logiciels libres rend accessible un grand nombre d'outils aux particuliers. Les logiciels libres étant en général diffusés gracieusement sur Internet, l'utilisateur peut disposer d'un large éventail d'applications développées et maintenues par un grand nombre de personnes, ce qui rend donc ces logiciels bien plus fiables.